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Ce n’était pas prévu, mais le James Webb a vu sa première supernova

Un “photobomb” inattendu qui pourrait offrir de nouveaux sujets à la star des télescopes.

Les astronomes ont récemment fait une découverte intrigante en visionnant une série de nouveaux instantanés produits par le télescope spatial James Webb ; ils ont vu un objet étonnamment brillant dans une partie du ciel où le vénérable Hubble n’avait pas vu auparavant. Et si les prédictions des chercheurs sont correctes, il pourrait s’agir d’une supernova ; ce serait un événement mineur en soi, car le JWST n’est pas conçu pour les observer.

C’est du moins l’avis de Mike Engesser, un astronome américain du Space Telescope Science Institute interviewé par Inverse ; il semble relativement certain de ses faits, même s’il aime admettre qu’une petite partie de l’incertitude demeure. ” Nous aurions besoin de plus de temps et de données, mais les données dont nous disposons correspondraient de toute façon à une supernova, c’est donc un très bon candidat. “, il dit.

Les supernovas, des objets difficiles à étudier

Si ce constat passionne tant l’équipe, c’est que ces événements sont particulièrement difficiles à prendre sur le fait. Il en existe plusieurs types, mais bien souvent les supernovae sont des phénomènes catastrophiques qui accompagnent la fin de vie d’une étoile.

Ils sont associés à des flashs lumineux d’une intensité phénoménale qui permettent de les localiser… à condition de regarder au bon endroit au bon moment. Et une fois ces facteurs pris en compte dans l’équation, les choses deviennent beaucoup plus compliquées.

Une image de la même partie du ciel prise par Hubble. La fameuse supernova est indiscernable ici. © STScI via Inverse

Le temps d’observation d’un télescope est précieux, les astronomes ne peuvent donc pas se permettre de passer tout leur temps à fixer une vieille étoile en espérant qu’elle se brise ; pour les observer, il faut croiser les doigts pour qu’un tel événement en fasse une autre observation “photo bombe”.

Cependant, l’augmentation soudaine de la luminosité ne dure que quelques jours ; passé ce délai, il diminue progressivement sur plusieurs mois, rendant les observations de moins en moins intéressantes ; La fenêtre d’observation optimale est donc ridiculement étroite, sachant qu’une étoile peut facilement vivre plusieurs dizaines de millions d’années.

Et il y a autre chose qui, selon les chercheurs, aurait dû rendre cette observation particulièrement improbable dans le cas de Webb. N’oubliez pas qu’il suit des objets extrêmement éloignés ; après tout, son but est de remonter à l’origine de notre univers. Il balaye donc par définition une toute petite partie de la voûte céleste. C’est l’équivalent de la surface du ciel qui vous serait cachée si vous teniez un grain de sable à bout de bras !

Le JWST, futur chasseur de supernova ?

Il est facile de comprendre pourquoi les chercheurs ne s’attendaient pas à y débusquer des supernovae. Mais cette observation change la donne ; selon Engesser, si le JWST a pu capturer cet événement, il n’y a aucune raison pour qu’il ne le retrouve pas sur de nombreuses autres photos ! ” Nous pourrions avoir de très bonnes chances de détecter des supernovae tout le temps il applaudit.

En tout cas, ce serait aussi grand qu’un progrès inattendu ; il y a aujourd’hui des cohortes d’astronomes qui passent le plus clair de leur temps à chasser ces phénomènes, et on les imagine déjà se frotter les mains.

Ces phénomènes regorgent d’indices sur le cycle de vie des étoiles et leur rôle dans la dynamique globale du cosmos ; En fait, les chercheurs s’attendent à ce que les supernovae les plus anciennes jamais observées contiennent des informations intéressantes sur le début de l’univers et les toutes premières générations d’étoiles.

Si le JWST les localise, ce sera sûrement une excellente ressource pour les spécialistes. Absolument, le JWST ne cesse de repousser les limites de l’astronomie !

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