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Des «empreintes de pas fantômes» vieilles de 10 000 ans révélées dans le désert de sel de l’Utah

Alors qu’ils se rendaient sur un chantier de fouilles près de la Base aérienne de Hill, une base militaire de l’US Air Force dans le désert du Grand Lac Salé (Utah, États-Unis), les archéologues ont accidentellement rencontré de mystérieuses “empreintes de pas fantômes”. Celles-ci semblaient peu nombreuses, mais une analyse approfondie de la zone a révélé pas moins de 88 traces individuelles de pieds nus, datant d’il y a au moins 10 000 ans. Une découverte “unique”, décrite dans un communiqué de presse du 26 juillet 2022 et repéré par Science en direct.

Empreintes à l’ère glaciaire

Ces “empreintes de pas fantômes” tirent leur étrange nom non pas d’un possible phénomène paranormal, mais parce qu’elles ne deviennent visibles qu’après la pluie. Elles se remplissent d’humidité puis s’assombrissent, avant de disparaître à nouveau après une période ensoleillée. C’est ainsi qu’ils se sont révélés aux scientifiques, au milieu du salar.

Il y a environ 15 000 ans, un immense lac d’eau salée couvrait les deux tiers de l’Utah, tout comme le Grand Lac Salé voisin (d’où le désert porte son nom). Il ne reste plus qu’un immense tapis de sel dur et régulier, résultat de la lente évaporation de l’eau après la fin de la dernière période glaciaire (la pléistocène, – 2,6 millions d’années à – 11 700 ans). Mais au cours de cette transition, la zone est brièvement devenue une grande zone humide, habitée par des humains. Les conditions là-bas à l’époque étaient parfaites pour créer ces “empreintes de pas fantômes”, ont déclaré les chercheurs.

Il y a 10 000 ans – peut-être 12 000, au cours de la dernière partie du Pléistocène, selon les archéologues – les habitants de la région semblent avoir marché pieds nus dans les bas-fonds, le sable remplissant leurs traces derrière eux. Les empreintes d’adultes et d’enfants âgés d’environ 5 à 12 ans sont finalement restées intactes grâce à la couche de boue qui se cachait sous les grains. Lorsque l’eau s’est tarie, elles se sont remplies de sel, les rendant invisibles dans le paysage. Mais lorsqu’il pleut, les gouttelettes normalement absorbées par les sédiments se retrouvent piégées dans les anciennes pistes, créant des taches sombres qui apparaissent en plein jour.

Une datation plus précise, avec des informations

Juste à côté (1,7 kilomètres), des archéologues avait déjà trouvé un ancien camp de chasseurs-cueilleurs datant de 12 000 ans, qui a laissé une cheminée, des outils en pierre, 2 000 restes d’oiseaux brûlés et des graines de tabac carbonisées. Serait-ce le même groupe ?

La région est connue pour les découvertes d’anciennes traces humaines. En 2021, 60 empreintes humaines ont été retrouvées il y a entre 21 000 et 23 000 ans dans le Parc National de sables Blancs (Nouveau Mexique). Ce seraient les formes la plus ancienne preuve d’humains en Amérique.

Les chercheurs analysent actuellement les “empreintes fantômes” nouvellement découvertes pour les dater précisément – c’est pourquoi elles n’ont pas encore été publiées dans une revue scientifique. Grâce à datation au carbone 14ils espèrent inspecter d’éventuels petits morceaux de matière organique qui auraient pu être laissés dans les sédiments.

Il y a un lien humain direct à voir des empreintes humaines. C’est impressionnant de les voir d’un passé lointain, si différent du monde d’aujourd’hui, Daron Duke, chercheur principal et archéologue au Far Western Anthropological Research Group.

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